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Windows 10 en ARM–a la segunda va la vencida?

Para los que no hayáis oído la noticia, el año próximo tendremos Windows 10 corriendo nativamente en procesadores Qualcomm Snapdragon con arquitectura ARM. Parece toda una novedad, solo que ya había ocurrido antes.

Solo que en la ocasión anterior no salió todo lo bien que se podría esperar. El producto se llamaba “Surface” (sin “Pro”) y corría en procesadores ARM pero, entonces, fabricados por nVidia y el sistema operativo era Windows 8. Primero veamos los puntos en común.

Tanto  Windows 8 como el “nuevo” Windows 10 no hacen ningún tipo de magia: ambos están compilados nativamente para procesadores ARM siendo la única diferencia que la versión que corría el Surface original era de 32 bits frente a la compilación de 64 para la nueva versión que veremos el año que viene. Nos enseñaron Office corriendo en Windows 10 sobre ARM, pero eso ya ocurría con el Surface original: era exactamente el mismo Office que usamos en nuestros portátiles y PCs de escritorio, solo que (nuevamente) compilado para los procesadores móviles.

Todo, desde la shell de Windows 8, el explorador tradicional de Windows, y todas las aplicaciones embebidas en el SO estaban compiladas para procesadores ARM, y corrían “nativamente”. Y ese fue el principal problema del Surface original: que la gente no entiende de arquitecturas y simplemente ve “una tableta corriendo Windows”. En ningún sitio se podría deducir que ese “portátil raro” no podría ejecutar todo el software que usamos cada día: todo era idéntico a un Windows 8 corriendo en un portátil “normal y corriente”. Y eso sólo genera frustración por parte de los usuarios.

Un mensaje mal transmitido, una plataforma demasiado “igual” a la que usamos todos los días pero que no puede ejecutar los programas que usamos todos los días. El fracaso del Surface fue notable y costó una importante cantidad de dinero a Microsoft. Lo intentaron de nuevo con el Surface 3, que sí incluía procesadores x86 (Atom) en lugar de ARM, pero el daño ya estaba hecho. Y mientras la familia Pro de Surface crecía tanto en usuarios como en la satisfacción de los mismos, dando incluso lugar a la creación de una nueva categoría de mercado copiada hoy por infinidad de fabricantes, el concepto de “Surface en procesadores móviles” se desvaneció completamente.

Y cual es la diferencia ahora?

Hay dos principales diferencias entre el Surface original y lo que hemos visto en el WinHEC. La principal (y más llamativa, desde luego) fue ver un procesador ARM ejecutando Adobe Photoshop. Si, el mismo Photoshop que usamos cada día en nuestros PCs. La magia se debe a una nueva capa de emulación que convierte al vuelo el código x86 (sí, sólo la variante de 32 bits) en código ARM. Gracias a esa capa, un procesador ARM es capaz de ejecutar todos (bueno, todos los que ofrezcan versiones de 32 bits) los programas a los que estamos acostumbrados. Y seamos claros: no va a correr igual de deprisa que si estuviesen compilados en nativo, pero sí se ejecutan. Sólo eso convierte Windows sobre ARM en una plataforma viable.

La otra gran diferencia es que, por fin (o por lo menos, eso espero), Microsoft incluirá los compiladores ARM “sin restricciones” en los entornos de desarrollo. Hasta ahora, la compilación ARM estaba limitada a componentes UWP (necesario para hacer aplicaciones nativas para PCs y móviles), pero no se podía activar para “todo lo demás”, como por ejemplo, una simple aplicación nativa (C++) de consola.

Primero veremos nuestras aplicaciones tradicionales corriendo bajo la emulación x86/ARM. Si la plataforma coge tracción, los fabricantes pueden optar por ofrecer las aplicaciones compiladas nativamente para ARM.

Un giro para la industria en general?

Microsoft  tiene una enorme experiencia desarrollando sistemas operativos y aplicaciones multiplataforma desde hace décadas: Windows NT estaba disponible para procesadores Intel (en dos variantes: x86 e Itanium), Alpha, MIPS, PowerPC. Era exactamente el mismo sistema operativo, compilado para diferentes arquitecturas. Hoy por hoy, Microsoft sigue usando esas tecnologías para reutilizar el código de Windows en PCs con procesadores x86/x64 y procesadores ARM en la variante móvil (Windows Phone) – sólo cambia la “shell” de interface de usuario, lo que hay debajo es exactamente lo mismo.

Y al igual que Microsoft no quiere limitarse a apuntar a una sola arquitectura, Apple tampoco quiere: sus sistemas operativos son virtualmente iguales por dentro compartiendo una enorme cantidad de código fuente. Se han producido infinidad de rumores acerca de Apple reemplazando los procesadores Intel de sus portátiles por procesadores ARM. Quizá esta tecnología de transcompilación pueda ser igual de efectiva para la manzana.

Ya, y la potencia?

Si, ya lo sabemos: los procesadores Intel son mucho más hambrientos en recursos que los procesadores ARM, debido a la cantidad de potencia “bruta” que contienen. Los procesadores ARM, a pesar de correr a velocidades de reloj similares, no ofrecen la misma potencia bruta. Pero es que los procesadores ARM son tan compactos y consumen tan poco, que nada impide emplear 8, 16, 32 núcleos en un encapsulado igual (o mejor) de eficiente que un procesador Intel actual, ofreciendo una capacidad de cálculo equivalente. La industria orientará esta posible expansión de la arquitectura ARM hasta el actual feudo de Intel, los PCs de sobremesa, portátiles y, sobre todo, servidores.

Porque recordemos: Windows Server también es multiplataforma… nada impide compilar (y seguro que ya lo hacen) el software de servidor para ARM y emplear nuevos procesadores con infinidad de núcleos para una nueva familia de productos de servidor de bajo consumo y enorme densidad.

Veremos un cambio en la industria en general en los próximos años? Ya lo veremos. Por lo pronto, disfrutemos del viaje.

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Windows 10 en una palabra: Convergencia

Microsoft presentó las nuevas versiones de Windows 10 al público hace unos días y de todo lo visto en las más de dos horas que duró el evento hay una idea principal sobre todas las demás: convergencia total en la plataforma. Vi el evento con sumo interés y esto es lo que vi – junto con un par de guindas de aportación propia.

Sinceramente, esperaba un evento de esos de “una hora” con una demo de las nuevas “builds” de Windows 10, y esperaba con particular interés verlo funcionando en teléfonos. Con lo que no contaba era con las acrobacias de presentar concepts tecnológicos – Microsoft normalmente no hace – corrijo: no hacía – esas cosas. Los resultados han sido bastante espectaculares y no me refiero a los usuarios de Windows en general sino a algo que no había visto hasta ahora: a la prensa “le mola” Microsoft. Raro.

Pero vayamos por partes. El principal interés del evento era el camino que está tomando Windows. Tras la mediocre acogida de Windows 8 y el nuevo paradigma de interface de usuario (los “Live Tiles”) la cosa no pintaba muy bien para Microsoft en un segmento para ellos fundamental: la empresa. Yo, como usuario y desarrollador, no he tenido el menor problema para adaptarme al nuevo interface de usuario y usarlo en diversos entornos (PC de sobremesa, tablet y móvil) no ha significado un gran esfuerzo de adaptación. Pero al resto del mundo no le ha ido tan bien.

Con Windows 10 Microsoft ha intentado recuperar a las empresas. Lo más interesante es que no ha sido (como yo me temía) la total bajada de pantalones que la prensa más recalcitrante estaba demandando (volver al interface de usuario de Windows 7). Sigue habiendo “Live Tiles”, pero ahora contenidas en lo que antaño era nuestro clásico menú de inicio. Encuentro la solución apropiada para la mayoría de los usuarios (aunque obviamente eso es opinión mía) y no han arruinado la (para mi gusto) excelente experiencia en dispositivos táctiles.

“So, it’s official?”

La llegada de Cortana a los PCs era un secreto a voces – Joe Belfiore hizo el anuncio dando a entender que todo el mundo lo esperaba y fue más una confirmación oficial que otra cosa.

Cortana on PC

Joe dio a entender en un par de ocasiones que lo que estábamos viendo eran versiones muy (muy!) preliminares del software y que esperásemos algún que otro “glitch” durante la presentación. Supongo que Joe “confirmando” cada respuesta de Cortana con un sonoro “Yes! Exactly!” era una forma de desactivar el reconocimiento de voz para evitar disgustos…

Y mientras que yo no me veo charlando con mi ordenador animadamente, sí veo un lugar donde Cortana en un PC puede funcionar a la mil maravillas: en los hogares con niños, en esos bonitos PC “todo en uno”. Los adultos (y no digo que no podamos cambiar) estamos hechos a interactuar con máquinas de ciertas formas (teclados, ratones)… no esperamos que una máquina pueda interactuar con nosotros. Pero al igual que a los adultos ahora nos cuesta usar aparatos que no tengan la pantalla táctil (se nos va el dedo a los iconos de la pantalla) o los niños no conciben mantener una conversación con Facetime o Skype sin activar el vídeo, dentro de poco tampoco concibirán usar un teclado para usar un ordenador.

De “Windows Phone” a “Windows on Phones”…

… y el matiz es importante. Pero vayamos por partes.

Por fin pudimos ver lo que todos llamábamos “Windows Phone 10”. Debo decir que no se me hizo particularmente espectacular: no había nuevos detalles gráficos espectaculares, ni un nuevo concepto de interactuar con el usuario, ni cambios brutales en los actuales mosaicos a los que estamos acostumbrados. Si, mejoras sueltas (como que ahora las aplicaciones recién instaladas aparecen arriba del todo en la lista para encontrarlas fácilmente) o un centro de notificaciones mejorado y sincronizado con todos los dispositivos.

Pero sí vimos un Office completamente nuevo, Outlook en el teléfono y el insistente recordatorio de que son aplicaciones universales, que es “exactamente el mismo código” compartido entre PC y teléfono. Y nos lo recordaron una vez, dos veces, tres veces… Si, he escrito aplicaciones universales (para PC, tablets y móvil) y me consta que el código fuente es “casi” el mismo. Y la palabra clave es el “casi”. No se puede “usar exactamente” el mismo código fuente en las dos plataformas, simplemente porque la forma de interactuar con las mismas es distinta. Pero tanta insistencia en el hecho me hizo pensar si usar “exatamente el mismo código fuente” era posible. Y que ya no se llame “Windows Phone”, sino “Windows ON Phones”.

Y partiendo de la base de que lo que voy a decir a continuación es totalmente de mi cosecha, voy a apuntar dos detalles de dos eventos totalmente diferentes que se juntaron en mi cabeza tras la presentación. Lo primero fue fijarme en un pequeño detalle apenas visible y del que no se hizo absolutamente ninguna referencia durante la presentación pero que, obviamente, no ha pasado desapercibido (y no, no soy el primero en fijarme ni mucho menos): un pequeño elemento en el teclado en pantalla de los teléfonos que nos recuerda, sospechosamente, a los “thumbtracks” que usaban los portátiles de antaño para el control del ratón antes de la llegada de los mousepads:

Nuevo thumbtrack en Windows Phone

Lo visteis? Si? Esa cosita entre las teclas “z” y “x”? Si, parece lo mismito que tenían antes los portátiles para manipular el ratón:

Hardware and virtual thumbtrack

Y para qué quiero yo un “ratón” en un “móvil” con aplicaciones hechas para pantallas táctiles? Eso me recordó algo que había visto presentado en el pasado CES (Consumer Expo Show) de Las Vegas en enero, un nuevo teléfono de Asus con unas características hardware un tanto… excesivas? El nuevo Asus Zenfone 2:

Asus Zenfone 2

A ver… un móvil Android con un procesador Intel Atom de cuatro núcleos, 4 gigabytes de memoria RAM y cinco pulgadas y media de pantalla? En serio?

¿Y si ese teléfono jamás se hubiese diseñado para correr Android? ¿Y si ese teléfono se hubiese diseñado para correr Windows? ¿Y si los próximos “móviles con Windows” fuesen simplemente tabletas algo más pequeñas que las actuales “siete pulgadas” y radio celular integrada?

Ese teléfono podría ejecutar Windows (incluso XP!) con más soltura que muchos PCs de escritorio actuales. Ese móvil puede ejecutar (tal cual!!) Photoshop! O la suite completa de Office! O… cualquier cosa que corra en un PC de escritorio actual.

Es un PC Intel completo con una pantalla de cinco pulgadas (y media).

Alguien ha unido ya los puntos? Un control thumbtrack en el interface de usuario de Windows Phone y un teléfono que podría ejecutar aplicaciones Win32 de toda la vida. Y creo que por eso ya no lo llaman “Windows Phone”… lo llaman “Windows ON Phones”.

Una sutil diferencia. Pero menuda diferencia. E insisto: todo eso es cosecha propia… seguro que hay otra explicación, pero a que ésta es muy divertida?

Y hubo más, mucho mas…

Tras Windows On Phones presentaron las nuevas funcionalidades de Xbox – y todas ellas convergían en lo mismo, en la unificación de la experiencia con Windows. Al igual que el teléfono, la Xbox se convierte en una extremidad más del ecosistema alrededor del usuario, se unen PC y consola. Podremos jugar en nuestra tableta sin usar el televisor, igual que ahora podemos ver la televisión con Smartglass. Y (por fin!!) podremos jugar juntos usuarios de PC y consola. Hasta los videojuegos se convertirán en aplicaciones universales? Eso parece viendo como Fable viene al PC.

Surface Hub fue otra demostración inesperada, a pesar de las consistentes filtraciones de que iba a presentarse un nuevo formato de hardware – aunque todo el mundo esperaba una posible versión nueva de las tabletas Surface Pro. Más que un nuevo formato hardware lo que yo vi fue un excelente ejercicio de integración de productos y funcionalidades ya existentes – en un envoltorio precioso, enorme (84 pulgadas!) demostrando nuevamente que Microsoft no solo piensa en elementos sueltos sino en su total integración con el resto de productos: Skype, RDP avanzado (si, era básicamente el protocolo de escritorio remoto ya conocido de Windows llevado a una nueva extensión) funcionando todo junto en un interface de usuario especializado.

Y la guinda del pastel, un proyecto que Microsoft ha conseguido mantener en secreto hasta el día de la presentación: HoloLens. Más un ejercicio acrobático que una presentación de un producto, Microsoft fue más allá de lo que normalmente estamos acostumbrados con este tipo de presentaciones. Tras ver el vídeo de introducción mis pensamientos fueron “ah, mira, bonito, un concept interesante”… tras lo cual se destaparon una demo “en vivo” que absolutamente nadie podría haber esperado.

Al igual que Cortana no veo HoloLens como una herramienta de uso generalizado hoy por hoy, sino más bien un desarrollo por aumentar las formas de interactuar los usuarios con las máquinas. Seamos realistas: no espero que HoloLens tenga la menor utilidad en el momento de lanzarlo comercialmente – a finales de este año. Pero si veo fascinante el esfuerzo que ha puesto Microsoft en el diseño del producto, en atreverse a encontrar infinidad de nuevos problemas y a solucionarlos.

Los asistentes a la presentación pudieron probar HoloLens. Y a pesar de que lo que probaron fue algo que nada tenía que ver con el producto que pudimos ver expuesto en el escenario (probaron los prototipos) y que la mayoría concluyeron en que en su estado actual es algo básicamente inutilizable (por lo incómodo), sí parece que hay consenso en que la tecnología funciona. Y parece ser que muy, muy bien.

Y tengamos presente que hablamos de la primera versión de un producto. Qué podríamos esperar con los avances tecnológicos para “HoloLens 3”? Nos toca esperar ver los SDKs y, especialmente, ver las ideas que los desarrolladores se atreven a llevar a cabo con él. “Minecraft holográfico en el salón de tu casa” puede estar muy bien, pero sólo para un rato. Pero la plataforma existe y lo más importante: funciona. Ahora nos toca a los desarrolladores crear las experiencias.

Ha ocurrido algo muy curioso: Microsoft mola.

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